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Cordados: qué son, características y ejemplos


Los cordados son el grupo menos abundante del mundo animal: solamente conforman al 3%. Pero lo cierto es que contiene a los organismos más rápidos, más fuertes y más inteligentes.


Los primeros cordados existieron hace 550 millones de años, pero parecían más invertebrados que los animales vertebrados que hoy conocemos.

El término cordados hace referencia a la una categoría taxonómica, específicamente al phylum Chordata. Todos tienen cuatro características comunes y principales que te exponemos a continuación.

  • Tienen una notocorda: un precursor de la espina dorsal. Esta induce la formación del sistema nervioso, indica dónde deben situarse los nuevos tejidos, da un eje y sostén. Puede presentarse durante toda la vida, como es el caso de algunos tunicados, o existir solamente durante el desarrollo embrionario como ocurre en los vertebrados. Esta no es la columna vertebral y no debe confundirse con ella.

  • Tienen un cordón nervioso: corre dorsalmente y paralelo a la notocorda. Es hueco y puede diferenciarse durante la embriogénesis en un cerebro. Este cordón va a conectar a los estímulos sensoriales provenientes del exterior con los nervios motores para poder reaccionar ante ellos. La mayoría de los cordados tiene sistemas nerviosos muy desarrollados y grandes cerebros en comparación con otros animales.

  • Tienen hendiduras faríngeas en por lo menos una etapa de desarrollo embrionario: a partir de estas hendiduras se generarán diferentes órganos o estructuras, como las amígdalas, el oído o las branquias. Se sitúan en la faringe y tienen la función de conectar con el exterior.

  • Tienen cola en por lo menos en alguna fase de desarrollo: puede mantenerse o desaparecer después.

Otras características importantes de los animales cordados son:

  • Simetría bilateral.

  • Cuerpo segmentado.

  • Tres capas germinales o embrionarias: de las que se formarán todos los tejidos y órganos del organismo.

  • En la mayoría puede diferenciarse cabeza, cuerpo y cola.

  • Tienen un sistema circulatorio cerrado: cuentan con vasos sanguíneos y corazón ventral.

  • La mayoría tiene un esqueleto óseo o cartilaginoso.

Clasificación de los cordados

La clasificación de los cordados puede hacerse en 3 subfilos principales que son:

  • Cefalocordados: mantienen durante toda su vida la notocorda y recorre por la espalda desde el frente hasta atrás.

  • Urocordados o tunicados: son animales principalmente sin movimiento, de vivos colores y en forma de barril de hábitos marinos. Tanto ellos como los cefalocordados se les conoce también como procordados. Si quieres saber más sobre los Tunicados: características y ejemplos, échale un vistazo al siguiente artículo que te recomendamos.

  • Animales vertebrados: presentan notocorda solamente durante estados tempranos de desarrollo, sea larva o embrión. Aquí puedes encontrar más información sobre los Animales vertebrados: clasificación, características y ejemplos.

Dentro de los vertebrados tenemos a las clases con algunos de los animales cordados más conocidos para nosotros:

  • Mixinos: son acuáticos, alargados y no tienen mandíbula. Tienen placas que mueven horizontalmente para comer.

  • Hiperoartios: similares peces alargados. Carecen de mandíbulas, pero tienen una boca succionadora revestida por varias filas de dientes para lograr alimentarse.

  • Condrictios: animales marinos con esqueleto hecho de cartílago.

  • Actinopterigios: peces óseos con aletas compuestas de espinas óseas. Los hay tanto marinos como de agua dulce.

  • Sarcopterigios: son peces de aletas lobuladas.

  • Anfibios: comprende a los animales que dependen del agua y la humedad. Te dejamos el siguiente post sobre los Tipos de anfibios, sus características y ejemplos por si tienes curiosidad.

  • Saurópsidos: comprende a los reptiles y aves. Recordemos que estas últimas provienen de los reptiles, por esto se agrupan juntos.

  • Mamíferos: son aquellos que tienen glándulas mamarias y están recubiertos por pelo. No dudes en leer este post sobre los Tipos de mamíferos, sus características y ejemplos para saber más.

Hábitat de los cordados

Los formas de hábitats de los cordados son muy variadas. Como grupo son cosmopolitas y pueden encontrarse en cualquier parte del mundo. Cada uno tiene adaptaciones fisiológicas y morfológicas para adaptarse a su ambiente.

De hecho, algunos pueden mantenerse siempre inmóviles y fijados al suelo, como ocurre en los cordados primitivos marinos, o pueden mantenerse en movimiento. Este último es el caso más frecuente.

Según el tipo de hábitat puede haber cordados:

  • Acuáticos: con alimentación filtradora, respiración branquial, pulmonar con ayuda de espiráculos. Pueden encontrarse tanto en mares y océanos como en cuerpos de agua dulce.

  • Semiacuáticos: con capacidad de sumergirse por largos ratos, piel dependiente de la humedad.

  • Terrestres: con respiración pulmonar, piel protegida contra los rayos solares.

  • Aeroterrestres: con posibilidad de volar y despegarse del suelo. No son completamente aéreos porque están obligados a bajar a tierra para retomar fuerzas, para reproducirse o para alimentarse.

Alimentación de los cordados

Los cordados juegan un importante papel dentro de los ecosistemas. Dentro de la cadena trófica pueden ser presas o depredadores. Con esta dinámica regulan:

  • La dinámica de poblaciones.

  • El consumo de recursos.

  • El ofrecimiento de servicios ecosistémicos.

En aves y en mamíferos el alimento proporciona energía para que generen su propio calor interno y mantenerla siempre constante. Los demás cordados son ectotermos, es decir, animales de sangre fría. Esto quiere decir que dependen del calor externo y de la luz solar para hacer funcionar a sus procesos metabólicos y fisiológicos.

Los tipos de alimentación que existen en cordados son:

  • Filtradores: ocurre en organismos acuáticos que no se mueven. Usan la corriente de las aguas para que microorganismos lleguen hasta ellos.

  • Herbívoros: son aquellos que se alimentan solamente de plantas y algas. Necesitan comer constantemente, y muchas veces en grandes cantidades para poder cubrir su demanda calórica. Conoce más sobre los Animales herbívoros: qué son y ejemplos, aquí.

  • Omnívoros: se alimentan tanto de plantas como de carne. Para saber más sobre Qué son los animales omnívoros y ejemplos, visita el siguiente artículo.

  • Carnívoros: solamente se alimentan de otros animales. En comparación con los herbívoros, requieren consumir alimento con menos frecuencia. Dentro de esta categoría se distinguen otros subtipos de alimentación como los animales caníbales, que se alimentan de otros animales de su misma especie, los animales carroñeros, que consumen cadáveres de otros animales, y los animales piscívoros, que solamente consumen peces.

Reproducción de los cordados

La reproducción de los cordados también es muy variada, al igual que su alimentación y el tipo de hábitat donde viven. Pueden realizar dos tipos de fecundaciones, ya sea la externa o la interna.

  • La fecundación externa: los gametos se lanzan al exterior, usualmente al agua para que se fecunden. Conoce más detalles sobre la Fecundación externa: qué es y animales, aquí.

  • La fecundación interna: los espermas son colocados en el interior de la hembra.

Exceptuando a los mamíferos, la mayoría de los vertebrados son ovíparos y ponen huevos. Puede haber dentro de estos animales ovovivíparos donde se retienen los huevos dentro de las hembras para completar el desarrollo embrionario.

Por otro lado, la reproducción en mamíferos es vivípara. Aquí el desarrollo embrionario ocurre dentro de la madre, sea con alimentación por medio de la placenta, o en el marsupio donde se le dará calor y alimento a la cría. La fecundación es interna con procesos de cópula. Hay algunas pocas excepciones de mamíferos ovovivíparos que son los monotremas, a los que pertenecen los ornitorrincos, por ejemplo.

La cantidad de crías que nacerán es inversamente proporcional a los cuidados parentales que existirán. Esto quiere decir que los animales que tienen muchas crías, como los peces, no tienen cuidado parental. Se limitan a generar múltiples alevines teniendo en cuenta de que pocos sobrevivirán. Por otro lado, los que sí cuidan a sus crías, como los mamíferos, tendrán pocos hijos porque mediante sus cuidados aseguran que sobrevivirán.


Ejemplos de cordados

Como habrás comprendido con esta información, los cordados son animales muy variados. Te presentamos ahora algunos ejemplos en orden evolutivo para que puedas comprender mejor quiénes pertenecen a este grupo.

Anfioxo Asymmetron lucayanum (subphylum Cephalochordata) Este es un ejemplo para cordados no vertebrados. Son animales marinos de máximo 10 centímetros de largo, aplanados y alargados. Son un gran modelo para ejemplificar a los cordados porque durante toda su vida tienen notocorda, faringe con aberturas y cola postanal.

Tunicados (subphylum Urochordata) Son animales marinos inmóviles que tienen forma de barril. Los rodea una túnica que los protege del exterior y funcionan con un sistema de sifones donde introducen agua hacia su interior para respirar, alimentarse y liberar de nuevo el agua hacia fuera. Aunque parezcan invertebrados tienen todas las características diagnósticas de un cordado.

Tiburón blanco (Carcharodon carcharias) Corresponde a los vertebrados, grupo que ya posee una columna vertebral. Pero también pertenece a los condrictios, grupo de animales marinos nadadores que tienen el esqueleto hecho de cartílago. Tiene dientes que se renuevan constantemente. Cuando uno se cae, otro comienza a salir. El tiburón blanco es uno de los depredadores más grandes del mundo, lo que hace evidente que tener un esqueleto cartilaginoso no es ninguna desventaja.

Carpa koi (Cyprinus carpio) Pertenece a los actinopterigios o peces óseos. A diferencia de los condrictios, su esqueleto es óseo. Tienen aleta caudal, dorsal y pectoral con espinas óseas derivadas del esqueleto que les dan estabilidad. Las hendiduras faríngeas se diferencian en branquias, estructuras que sirven para el intercambio gaseoso necesario para la respiración acuática.

Protopterus spp. o pez pulmonado Estos peces tienen aletas lobuladas y pertenecen a los sarcopterigios. Ya no tienen branquias, sino que respiran fuera del agua con ayuda de pulmones. Incluso pueden pasar varios días fuera del agua resistiendo a la desecación. Con sus patas lobuladas pueden caminar sobre los fondos acuáticos. Estas son características sumamente importantes porque explican la transición de los vertebrados del agua hacia la tierra. Rana común (Pelophylax perezi) Este es un anfibio y aunque ya se han independizado en cierta medida del agua, dependen de ella para poder vivir. Completan su ciclo de vida en el agua donde ponen sus huevos y donde los renacuajos pasarán los primeros días. En este estadio podemos ver una de las características diagnósticas de los cordados: la presencia de cola en alguna fase de desarrollo. Conforme van creciendo pierden esta cola para convertirse en animales terrestres.

Gaviota (Larus canus) Al pertenecer a las aves, tienen un esqueleto de huesos huecos y están llenos de aire. Esto tiene la finalidad de que puedan ser ligeros mientras vuelan. Esta adaptación permitió que los vertebrados pudieran despegarse del suelo y colonizar otros ambientes con menos competencia. En este grupo también se presenta por primera vez la capacidad de termorregulación corporal.

Ser humano (Homo sapiens sapiens) Terminamos con nosotros como ejemplo para los mamíferos para que conozcas más sobre ti mismo y sobre la semejanza que tienes con otros cordados. Aun cuando nuestra respiración es pulmonar, en la fase de embrión hay hendiduras faríngeas que formarán branquias. Estas desaparecen con el crecimiento para diferenciarse en el oído.

También hay notocorda y una pequeña cola postanal que desaparecen con el tiempo. Si comparamos los embriones de los cordados veremos que todos son muy similares al inicio, por no decir iguales. Y así es como nuestro desarrollo embrionario demuestra la historia que ha tenido la evolución de los cordados.

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