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Gusano de fuego: características, hábitat y alimentación


Los gusanos anillados, como por ejemplo las lombrices, se originaron en el mar en forma de poliquetos.


Estos son interesantes animales con características únicas. Hoy te presentaremos a un ejemplar de este antiguo grupo: el gusano de fuego.

Su nombre es indicio de sus características particulares que revisaremos en hoy.


Características del gusano de fuego

Los gusanos de fuego pertenecen a los poliquetos o gusanos anillados marinos. Son ligeramente aplanados y están segmentados en metámeros, tanto externa como internamente.


Algunas de las características del gusano de fuego son:

  • Cada metámero tiene un par de parapodios: un tipo de extremidades usadas para moverse, enterrarse o para crear corrientes para obtener alimento.

  • Dichos parapodios tienen quetas de color blanco: que son finas cerdas. Son rígidas, están calcificadas y son usadas para moverse, sujetarse al sustrato y como defensa.

  • Las quetas están rellenas de veneno: el acercamiento a estas causa graves daños provocando una sensación de quemadura en la piel. Pueden liberarse fácilmente dentro de la amenaza al menor roce, pudiendo derivar en infecciones. Por ello, hablamos de que la picadura del gusano de fuego es un excelente método de defensa que hiere a su amenaza. No suelen ser agresivos, solamente causan daño si se les molesta. Es importante saber esto a causa de su ubicación que veremos más adelante.

  • Las quetas blancas contrastan visualmente con otras ramificaciones rojas: son las branquias mediante las que capta el oxígeno del agua para respirar. También se encuentran en cada metámero.

  • En la cabeza tienen un órgano quimiorreceptor: es de color rojo y tiene función olfativa. Dicho órgano es usado para localizar a sus presas. En su abdomen se encuentran otros órganos sensoriales como los ojos y la boca. Descubre más sobre la relación entre Depredadores y presas: ejemplos y características, aquí.

  • Cuentan con una cutícula: que les protege del exterior.

  • Tienen un saco de líquido que recorre su cuerpo llamado celoma: gracias a él es que pueden contraerse para moverse con gran habilidad en el agua.

  • Mide desde 4 centímetros y en casos excepcionales pueden llegar 30 centímetros de largo, pero la mayoría mide en promedio 10 centímetros. De alto miden aproximadamente 2 centímetros, número que depende proporcionalmente de su longitud total.

  • Son de color brillante que hace un efecto de alerta a otros animales: exhiben colores verdes, amarillos, rojos y blancos.

  • Son animales nocturnos: su tiempo de más actividad es durante la noche y es de movimientos lentos.

  • Son mayormente solitarios: aunque a veces puede vérseles en grupos mientras se alimentan. Otros Animales solitarios te los presentamos en este artículo.

Hábitat del gusano de fuego

El gusano de fuego es un animal marino que vive en el océano Atlántico tropical, específicamente en el mar Caribe, Golfo de México, Isla Ascensión y en los Azores. Puede encontrarse también en el mar Mediterráneo y en el mar Rojo. Además, se asocian a la zona intermareal y puede vérsele en profundidades de hasta 150 metros.


Se les puede encontrar en:

  • Arrecifes coralinos

  • Bajo rocas

  • En pastos marinos

  • En sustratos fangosos

Alimentación del gusano de fuego

Este gusano es un depredador que se alimenta de la pulpa blanda de los corales pétreos, así como también corales blandos y anémonas. Estos cnidarios son su alimento preferido, pero en caso de que escasee puede alimentarse de:

  • Pequeños crustáceos

  • Almejas

  • Camarones

  • Krill

  • Invertebrados

  • Calamares pequeños

Pueden tener también hábitos carroñeros, alimentándose de animales muertos que puedan encontrase en el fondo marino. El método que usan es el engullimiento para succionar el tejido. Pasan aproximadamente 15 minutos en el proceso.

Reproducción del gusano de fuego

Los gusanos de fuego exhiben un comportamiento peculiar cuando es tiempo de reproducción. Tienen dos tipos de reproducción.

  • Reproducción sexual: donde las hembras emiten un brillo verde fosforescente para que los machos las encuentren. Estos son atraídos por el brillo y emiten a su vez destellos. Cuando es tiempo de reproducción, suben cerca de la superficie para liberar sus gametos, usualmente de 2 a 5 días después de la luna llena. Su fecundación es de tipo externa, y de ella se produce una larva que crecerá a adulta.

  • Reproducción asexual: donde se fragmentan para crear individuos nuevos. Solamente requieren desarrollar una cabeza y una cola nueva. Esto es posible gracias a los metámeros que las componen. Descubre más información sobre la Reproducción asexual: qué es, tipos y ejemplos en este artículo que te sugerimos.

Importancia ecológica del gusano de fuego

Los gusanos de fuego son sustanciales porque juegan un importante papel en la cadena trófica. La importancia ecológica de los gusanos de fuego la podríamos resumir de la siguiente manera:

  • Balance de otras especies: esto se debe a que son depredadores y, por lo tanto, también controlan el balance de todo el ecosistema. Descubre Cuál es la importancia de los ecosistemas, aquí.

  • Dinámica y composición de los suelos: al tener hábitos bentónicos asociados al suelo, tienen una gran importancia en la composición y la dinámica de dichos suelos, que además se encargan de procesar con sus hábitos carroñeros. Asimismo ayudan a la reutilización del sedimento marino y a la compactación del suelo.

  • Indicadores de contaminación marina: su carácter bentónico también los convierte en indicadores de contaminación marina, ya que es en el suelo donde se acumulan contaminantes. Los poliquetos pueden bioacumular contaminación en sus tejidos, lo que muestra qué contaminantes hay en esas aguas. La contaminación también puede influir en su abundancia, revelando el estado del ecosistema.

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