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Descontaminación del agua: qué es y métodos


Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO), entre las principales actividades primarias que contaminan el agua del planeta destacan la agricultura y la ganadería industriales, las cuales vierten descontroladamente contaminantes muy perjudiciales para la calidad de las aguas, como nitratos y fosfatos.


En distintos rincones del planeta, cada vez son más las aguas subterráneas y superficiales que sufren la contaminación por parte de residuos de actividades humanas, por lo que encontrar soluciones para la contaminación del agua supone una de las principales estrategias a nivel mundial para poder seguir haciendo uso de este bien tan preciado.


La descontaminación del agua incluye todas aquellas metodologías y estrategias que permiten purificar el agua que muestra indicios de diferentes tipos de contaminación, con el objetivo de convertirla en un recurso aprovechable para distintos usos. Así, los sistemas de descontaminación del agua resultan esenciales para el reaprovechamiento óptimo y eficaz de este recurso natural que cada vez cuenta con mayor escasez y peligros asociados.


En los próximos apartados veremos cuáles son los métodos para descontaminar las aguas más utilizados, haciendo especial alusión a aquellos que utilizan alternativas ecológicas a la descontaminación de aguas residuales, evitando así la utilización de procesos químicos artificiales descontaminantes, los cuales conllevan daños medioambientales asociados.


Las técnicas de purificación del agua son cada vez más sofisticadas y modernas, dentro de las cuales podemos encontrar diferentes alternativas según el tipo de industria y el uso de las aguas que han sido contaminadas. Así, entre las principales soluciones para la contaminación del agua podemos encontrar:

  • Descontaminación del agua con plantas acuáticas.

  • Descontaminación del agua con bacterias.

  • Descontaminación del agua con microorganismos.

  • Descontaminación del agua con energía solar.

Descontaminación del agua con plantas acuáticas

La utilización de plantas acuáticas o algas para la descontaminación de aguas es una técnica caracterizada por su elevado rendimiento y metodología ecológica, es decir, carente de productos químicos contaminantes.

Mediante los llamados "consorcios de algas y bacterias", determinadas especies de plantas acuáticas interactúan mediante simbiosis con bacterias específicas, siendo capaces, en conjunto, de eliminar agentes contaminantes de las aguas mediante procesos de biorremediación.


Complementándose para el intercambio de carbono y nitrógeno, así como para la captación de nutrientes, aseguran su supervivencia conjunta en entornos en los que no serían capaces de sobrevivir de forma individual, a la vez que generan beneficios indirectos: la descontaminación del agua y la generación de biomasa, utilizada posteriormente como materia prima para producir biofertilizantes.


Descontaminación del agua con bacterias

Además de su papel en la formación de consorcios con algas que hemos visto en el apartado anterior, las bacterias contribuyen de forma decisiva con sus actividades metabólicas al mantenimiento de los ciclos biogeoquímicos del agua. Son capaces de eliminar nitratos y fosfatos, así como productos químicos difícilmente biodegradables, como los pesticidas e hidrocarburos.

Las técnicas de descontaminación del agua usadas por las bacterias se basan en la acumulación de depósitos intracelulares de los compuestos y sustancias químicas que, al ser insolubles, causan graves contaminaciones en los recursos naturales de agua, así como enfermedades en los seres humanos, animales y plantas.

Un claro ejemplo del papel que desempeñan las bacterias en la descontaminación del agua es el de las bacterias capaces de degradar hidrocarburos que se encuentran en el petróleo, siendo este la fuente principal de contaminación del agua por hidrocarburos de la biosfera.


Descontaminación del agua con microorganismos

Diferentes grupos de microorganismos aerobios y anaerobios son comúnmente utilizados en reactores biológicos y estaciones de descontaminación de aguas.

Gracias a su capacidad para eliminar nitrógeno y fósforo de las aguas, los microorganismos constituyen uno de los tratamientos biológicos de descontaminación del agua más utilizados. Generalmente favorecen la eliminación de compuestos y elementos químicos mediante la formación de lodos, los cuales son posteriormente tratados y purificados en estaciones depuradoras mediante tratamientos de descontaminación biodegradables.


Descontaminación del agua con energía solar

Dentro de las técnicas más sofisticadas e innovadoras para la descontaminación del agua, aparece el uso de la energía solar. Mediante la aplicación de procesos de fotocatálisis basados en el aprovechamiento de la luz solar, es posible el tratamiento, descontaminación e, incluso, reutilización de aguas contaminadas.

Dichas aguas contaminadas suelen ser aguas residuales de origen industrial, a las cuales resulta útil la aplicación de radiaciones con uso germicida, es decir, capaces de inhibir la reproducción de organismos responsables de la contaminación del agua.


Por qué es importante la descontaminación del agua

La descontaminación del agua se incluye en la actualidad como una de las medidas fundamentales para garantizar la disponibilidad y el uso de agua potable a escala planetaria.


Numerosos y diversos problemas, como la salud de las personas, la escasez de suelos fértiles para el cultivo y la contaminación de los recursos naturales de agua, resultan potencialmente dañinos si no cuentan con tratamientos y estrategias de descontaminación adecuadas.

De esta forma, es importante tener en cuenta tanto aquellas estrategias enfocadas a cómo evitar la contaminación del agua (basadas en la conservación y protección de los recursos naturales de agua como fuente de suministro de la misma), así como aquellas otras estrategias vinculadas con la descontaminación del agua, en las que intervienen tanto procesos físicos, como químicos y biológicos, según sea el factor causante de dicha contaminación.

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